Trastornos de la conducta alimentaria y emociones

Casi todo el mundo piensa que sabe qué es una emoción, hasta que intenta definirla. En ese momento prácticamente nadie afirma poder entenderla” (Wenger, Jones y Jones, 1962)

Las emociones se definen como reacciones rápidas de nuestro cuerpo que utilizamos para percibir y valorar situaciones concretas y que influyen en la forma en la que nos comportamos. Tienen un carácter adaptativo y de cohesión social, ayudándonos a reaccionar de forma apropiada a las distintas situaciones que vivimos. Esto no implica que siempre sean placenteras, pero incluso las emociones más desagradables tienen una importante función en el desarrollo personal.

Es ampliamente conocido que reconocer y expresar nuestras emociones resulta beneficioso para nuestra salud física y psicológica. Las investigaciones encuentran que una regulación emocional adecuada se relaciona con una mayor presencia de estrategias de afrontamiento saludables y con un menor riesgo de desarrollar patologías psicológicas como ansiedad o depresión. En aquellos momentos en los que somos capaces de escuchar y reinterpretar de forma positiva las emociones desagradables, se incrementa la sensación de bienestar físico y psicológico. Por el contrario, cuando inhibimos o negamos las emociones desagradables, esto tiene efectos perjudiciales para el organismo.

Uno de los factores que se asocian en la literatura al desarrollo y mantenimiento de los trastornos de la conducta alimentaria (TCA) son los problemas emocionales, así como sus dificultades para reconocerlos y regularlos de una forma que sea adecuada y saludable. En comparación con las personas sin problemas alimentarios, las pacientes con TCA presentan una mayor dificultad para identificar y describir las emociones, lo que se denomina alexitimia, así como formas más inadecuadas para regularlas, como evitación, escape y negación. Se ha observado como los problemas de regulación emocional predisponen la aparición de adicciones, y facilitan la realización de comportamientos disfuncionales como forma de manejar el malestar afectivo. Dentro del TCA se consideran tan relevantes que un gran número de modelos sugiere que los síntomas del trastorno sirven como una forma de evitación o regulación de las emociones desagradables.

En algunos casos, esta regulación emocional disfuncional se produce a través del aumento excesivo del control en otras áreas, como ocurre en el caso del control de la alimentación. En ese caso observamos cómo algunos pacientes realizan frecuentemente dietas, se niegan a consumir ciertos alimentos o reducen las cantidades de comida con el objetivo de sentirse mejor emocionalmente. En otros casos, la ingesta de grandes cantidades de comida con sensación de pérdida de control, lo que conocemos como atracones, aparece como una forma de distraerse o aliviar las emociones desagradables de forma momentánea.

Estos síntomas no se producen de forma consciente o voluntaria, sino que son una respuesta del organismo para hacer frente a problemas que no son capaces de solucionar de otra forma. Por ello, dentro del tratamiento especializado en trastornos de la conducta alimentaria, el aprendizaje de herramientas saludables de regulación emocional es de gran importancia para ayudar a que se reduzcan este tipo de comportamientos poco saludables.

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